15.12.2020

Mirjam Verhoeff: "Als je mensen goed begeleidt, zijn ze tot heel veel in staat"


Mirjam Verhoeff, plant manager van DSM Resins & Functional Materials in Hoek van Holland, werd afgelopen september tijdens het congres Deltavisie uitgeroepen tot Plant Manager of the Year 2020. “Op de werkvloer zit zoveel kennis over de processen, dat daar ook de beste ideeën vandaan komen. Het talent binnen organisaties wordt nog vaak onderschat.”

 

Tekst: Igor Znidarsic

Omdat het interview een half uur later plaatsvindt dan afgesproken (schuld van de interviewer), kon Mirjam Verhoeff haar dagelijkse rondje door de fabriek vandaag extra lang maken. "De combinatie van de reactoren die draaien en de mensen die er werken, daar geniet ik enorm van", zegt ze. "Ik loop dagelijks een rondje. Er zijn altijd vragen, want mensen weten dat ik kom, dus ze bewaren de vragen. Na zo'n rondje is mijn dag weer goed." Verhoeff, die afgelopen september werd uitgeroepen tot Plant Manager of the Year 2020, is een echte people manager. Of, zoals de jury het formuleerde: 'meer coach dan manager'. De medewerkers krijgen de vrijheid om aan dingen te werken die zij belangrijk vinden en krijgen daar ook zelf de verantwoordelijkheid voor. "Ik merk dat ze dat heel erg waarderen, en het levert heel mooie resultaten op”, aldus de plant manager.

 

"We hebben afgesproken dat iedereen één verbetering per jaar oppakt."

 

Door deze aanpak lukte het om in een verbeterprogramma 55 verbeteringen door te voeren. Kun je daar wat meer over vertellen?

Verhoeff: “Ik denk dat in een fabriek iedereen moet werken aan verbeteringen, de tijd dat je alleen je proces draaide is voorbij. We hebben afgesproken dat iedereen één verbetering per jaar oppakt, helemaal zelf, van begin tot eind. Het moet passen binnen veiligheid, gezondheid of kwaliteit, voor de rest mogen ze het zelf beslissen. Er was in het begin best wel discussie over, ook in mijn managementteam: moeten we dat niet controleren? Maar ik geloof oprecht dat als je de verantwoordelijkheid bij de medewerkers neerlegt en hun de middelen en de mogelijkheden geeft, zij aan dingen gaan werken die zij belangrijk vinden of waar zij last van hebben en dat dit een grote toegevoegde waarde oplevert. Op de werkvloer, bij de operators, zit zoveel kennis over de processen, dat daar ook de beste ideeën vandaan komen. Het talent binnen organisaties wordt volgens mij nog vaak onderschat.”

 

Kan iedereen mee in zo'n verandering?

“Ja, op zijn eigen manier en in zijn eigen tempo. Ik heb het in een vorige fabriek ook gedaan. Kijk, iedereen is in staat om te veranderen, we gebruiken allemaal een smartphone tegenwoordig, of je nou jong bent of oud. Je moet het wel laten aansluiten bij het talent van mensen. Sommigen zijn goed in het verzinnen van ideeën, anderen zijn weer beter in het uitvoeren. Als die gaan samenwerken, ontstaan er mooie dingen.”

 

Kun je een voorbeeld noemen van die 55 verbeteringen?

“We hebben in de fabriek heel lang een contaminatie-issue gehad in een van onze producten. Af en toe stak dat de kop op en dan was het weer weg, maar we kwamen er niet uit wat de oorzaak was. Een laborant, een 50-plusser, zei dat het door de manier van spoelen kwam. Maar dat werd weggewuifd: daar was al eerder naar gekeken. Hij wilde er toch zijn verbetervoorstel van maken, en ik beloofde hem een coach om het probleem mee op te pakken, maar hij moest mij wel helpen om me daaraan te herinneren. Elke keer als ik de fabriek in liep, vroeg hij of ik die coach al had geregeld, en uiteindelijk deed ik dat. Hij ging binnen het team dat ontstond proefjes doen met operators, beet zich erin vast. Het was de man waar we het misschien het minst van hadden verwacht, maar hij stond als eerste op in het verbetertraject, nam een moeilijk probleem ter hand en ging net zo lang door tot hij kon bewijzen hoe het zat. Het probleem werd opgelost door het spoelprogramma een beetje aan te passen, zonder grote investeringen. Briljant. Als je mensen goed begeleidt, zijn ze tot heel veel in staat. Toen het probleem nog speelde, moesten we veel materiaal weggooien, terwijl we een zero impact-site willen zijn. Nu hebben we geen afval meer en dat scheelt ook enorm in de kosten.”

 

Wat heeft die persoon getriggerd om dit te doen?

"Dat hij zelf mocht kiezen waar hij aan wilde werken. Hij meende al jaren te weten waar de oplossing lag en had misschien het gevoel dat er niet naar hem werd geluisterd, nu kon hij er zelf iets aan doen. Als we tegen hem hadden gezegd: werk aan dit probleem, had hij bij de eerste tegenslag misschien gezegd: ik weet het niet meer. Als iemand zoiets uit zichtzelf oppakt, staat hij er heel anders in."

 

Volgens de jury heb je een jong en winning team neergezet. Hoe krijg je dat voor elkaar in een sector waar de vergrijzing toeslaat?

“We zijn de afgelopen 3 jaar enorm gegroeid en hebben daardoor veel nieuwe mensen aangenomen. Bewust veel jongeren. Ze konden intern een Vapro-diploma behalen. Daarnaast heeft DSM een sterke sustainability-agenda en dat trekt jongeren aan. Jongeren aannemen is natuurlijk ook een risico, vanwege de kans dat ze op een gegeven moment vertrekken, maar we hebben afgelopen jaar nog niemand zien vertrekken waarvan we niet wilden dat hij of zij vertrok. Ik denk omdat ze bij ons de kans krijgen om te groeien, daardoor blijven ze geboeid."


Plant Manager of the Year-verkiezing

De verkiezing van de Plant Manager of the Year wordt jaarlijks georganiseerd en is een initiatief van het Petrochem Platform in samenwerking met de Koninklijke VNCI, VOTOB, Deltalinqs, Nogepa, het Havenbedrijf Rotterdam en het kennisplatform Het Nieuwe Produceren. De verkiezing draagt bij aan een positief imago van de Nederlandse procesindustrie door de inspanning en prestaties van plantmanagers te benoemen en te waarderen. De focus ligt hierbij op veiligheid, gezondheid, milieu, productiviteit en duurzaamheid.


Dit interview vindt via Teams plaats. Hoe heeft corona je werk beïnvloed?

“Als je me in januari had gevraagd of ik de fabriek draaiende kon houden met de hele staf thuis, had ik gezegd: nee, onmogelijk. Maar in februari zaten we al binnen 3 dagen allemaal fulltime thuis, zo snel zijn alle faciliteiten geregeld. Gelukkig maakten we al veel gebruik van digitale middelen. Het is mooi om te zien dat we bij een dringende reden snel veel kunnen veranderen. Maar het blijft een uitdaging om met het vele thuiswerken de verbinding, de teamgeest te behouden. Dat doen we onder meer met gezellige Teams-meetings, borrels op afstand en dergelijke.

Het mooie is ook dat de trots op de industrie door corona is toegenomen. We waren heel snel met de productie van hand sanitizer, mondkapjes en neusstaafjes. Dat was fantastisch. Daarvoor stond ik er nooit zo bij stil hoe bijzonder en hoe belangrijk deze industrie is. We doen ons ding in onze fabrieken, en daar zijn we ontzettend goed in en we maken prachtige dingen, maar we stralen dat veel te weinig uit.”

 

Hoe kom je zelf in de chemie terecht?

“Ik vond scheikunde leuk. Ik koos voor een opleiding chemische technologie omdat dat niet alleen chemie is maar ook veel engineering. Je maakt iets concreets. Voor mijn stage solliciteerde ik bij verschillende bedrijven, maar ik koos voor DSM, vanwege de Hollandse cultuur met weinig hiërarchie en er was veel ruimte voor eigen ideeën en eigen initiatief. Na mijn stage bleef ik en heb daarna veel posities gehad, onder meer in Geleen, Engeland en België. Toek ik 20 jaar geleden bij DSM begon, werd onder Feike Sijbesma net de grote transitie ingezet. Het was heel bijzonder om de draai van de oude chemie naar life science en materials mee te maken.”

 

Helpt een studie chemische technologie voor de leidinggevende positie die je hebt?

“Er komen gedurende de dag veel dingen op mij af waarvoor je een soort oordeelsvorming nodig hebt. De vraag is of de basis daarvoor mijn opleiding is of mijn ervaring, doordat ik veel verschillende kanten van operations heb gezien. Ik denk toch het laatste. In mijn opleiding heb ik bijvoorbeeld weinig over veiligheid geleerd, terwijl ik nu 30 procent van mijn tijd met veiligheid bezig ben. Dat leer je alleen door jarenlang in de industrie rond te lopen."


Mirjam Verhoeff studeerde chemische technologie aan de Universiteit Twente. Daarna begon zij als chemical engineer/projectleader bij DSM en had vervolgens verschillende functies binnen DSM, waaronder special assignment for director DMC bij DSM Geleen, assistent site manager bij DSM Ellesmere Port, manager Maintenance, Logistics & Engineering bij DSM Genk, global director SHE, Quality, Security & Regulatory Affairs bij DSM Sittard, en plant manager Beads & Urethanes Plant bij DSM Waalwijk.


Je bent nu als Plant Manager of the Year een jaar lang het nieuwe boegbeeld van de Nederlandse industrie. Wat ga je ermee doen?

“Zoveel mogelijk uitdragen dat je als je een bijdrage wilt leveren aan een betere leefomgeving, je in de chemie het verschil kunt maken. Verder wil ik binnen de industrie laten zien dat digitalisering er snel aan komt. Daarmee moeten we jonge mensen binnenhalen, niet alleen vanwege vergrijzing maar ook omdat we nieuwe ideeën nodig hebben. We gaan met de collega-genomineerden kijken wat we kunnen betekenen. Fysiek andere mensen ontmoeten is momenteel helaas wat moeilijk, maar via livestreams lukt het ook wel.”

 

Je bent pas de tweede vrouw die deze verkiezing wint.

“Toen ik 20 jaar geleden begon, was ik van de 150 medewerkers de enige vrouw. Op dit gebied verandert er gelukkig veel. In mijn managementteam zitten nu meer dames dan heren. Toch heerst bij meisjes nog steeds het idee dat ze zo'n technische studie niet aankunnen en dat het werk in de chemie zwaar en moeilijk is. Het is belangrijk om te laten zien dat ze het wel kunnen. Ik ben daarom nu bezig om op scholen te vertellen wat ik doe.”

 

Wat voegen vrouwen toe?

“Ik vind het moeilijk om te zeggen: vrouwen zijn meer x, y of z, want ook mannen hebben die eigenschappen. Het gaat meer om diversiteit, los van man of vrouw. Met sommige mensen is het heel lekker werken, die hebben aan een half woord genoeg, maar die zijn waarschijnlijk precies hetzelfde als jij, dus die komen ook met dezelfde oplossingen als jij. Binnen een divers team kan samenwerken lastiger zijn, je moet meer communiceren en uitleggen, maar je krijgt wel verschillende invalshoeken bij een idee en daarmee betere oplossingen, en daar wordt uiteindelijk het bedrijfsresultaat beter van. Ik heb in mijn team bijvoorbeeld een jongen uit India. Ik zie dat bij culturen die niet Nederlands of Europees gerelateerd zijn het ondernemende, het out of the box-achtige, meer aanwezig is. Nederlanders zijn meer van de structuren, dat beperkt ons soms ook. Maar je hebt beide nodig.”

 

Zit je over 10 jaar nog steeds bij dit bedrijf?

“Ik heb geen carrièreswitch in gedachten. We zijn heel goed in wat we hier doen, en het blijft steeds weer opnieuw een uitdaging om de materialen zoals gewenst te laten performen bij de klant – vandaar dat de businessunit Performance Materials heet. Hoe beter je dat doet, hoe meer toegevoegde waarde je biedt, en dat vind ik ontzettend leuk.”

Lees het volledige special over Mirjam Verhoeff


Gerelateerde dossier(s): Women in Chemistry
Gerelateerde tag(s): Chemie Magazine